Hoe vervang je een IT-systeem dat 24/7 operationeel moet zijn?

Het is een indrukwekkend gebouw, het Europese Express Centrum van TNT in Luik. Dat merk je al vanop de E42 als je er langs rijdt. Maar als we even later aan het ene uiteinde van hall 1 staan en helemaal tot het andere uiteinde van hall 2 kunnen kijken, is het pas echt gigantisch. 350 m infeeds en outfeeds, links voor wegtransport, rechts voor luchtvervoer. Hier komen alle pakjes met bestemming Europa van over de hele wereld samen.


Tienduizenden pakjes worden hier dagelijks automatisch gesorteerd op bestemming. De hard- en software die dat allemaal aanstuurt, dateerde al van 1998, toen TNT de Europese hub liet bouwen. De hub draait dag en nacht, 24/7. Enkele dagen stilleggen is geen optie, laat staan enkele weken. Toch werd vervanging van de servers en storage systems nu echt noodzakelijk. Een heikele klus voor de afdeling Support van intrion, die een totaal andere kant van intrions veelzijdigheid laat zien. We spraken met Marc Cardinal, IT System Engineer bij TNT Liège.

1) Waarom werd vervanging nu echt dringend?
Marc: “Om twee redenen. De onderhoudskosten begonnen erg hoog op te lopen. Je moet weten dat servers normaal na 3 jaar worden vervangen. Software verandert snel, we kregen problemen met virusupdates voor de verschillende operating systems. We wilden weer een stabiele omgeving, waarop we nieuwe software kunnen draaien. En zo komen we bij de tweede reden. Straks komt het LEF-project eraan, een compleet nieuw cross-belt sorter systeem. Met de huidige upgrade van onze hard- en software willen we klaar zijn voor de toekomst.”

2) Wat was de grootste uitdaging in dit project?
Marc: “Het minieme onderhoudsframe. We starten hier om 22 u., met een piek rond middernacht. Vanaf 23 u. landen de vliegtuigen vol met pakjes, en tussen 4 en 6 u. stijgen die weer op, geladen met andere pakjes. We moeten alles op een paar uur sorteren, en dan mag er niets misgaan. Sinds 2 jaar hebben we hier ook behoorlijk wat dagactiviteit die start vanaf 9 u., met vooral vluchten uit Azië. Dat geeft ons dus 3 uur voor onderhoud. ‘s Avonds hebben we opnieuw slechts een paar uur. Een nachtmerrie als je voor zo’n ingrijpende verandering staat. Want stilleggen is geen optie.”

3) Wat is er precies gerealiseerd?
Marc: “Eerst kreeg de oude databasesoftware een upgrade met betere beveiliging en meer redundantie. Vervolgens hebben we die software gemigreerd naar een nieuwe server met moderne VMware infrastructuur (VM staat voor Virtual Machine en laat toe om meerdere besturingssystemen naast elkaar te laten draaien, nvdr). Daarna was de database zelf aan de beurt. Dat was het moeilijkste stuk, omdat die vol zit met links naar TNT World. We konden slechts kleine stukjes tegelijk migreren door het beperkte onderhoudsframe. Elke verandering werd telkens grondig getest, vooraleer we tegen 22 u. een ‘go’ gaven. Toch is de hele omschakeling vlekkeloos verlopen.”

4) Het nieuwe systeem is een Disaster Recovery oplossing. Leg eens uit.
Marc: “TNT werkt voor 90 à 95% voor de B2B-sector. Bedrijven willen hun pakjes binnen de 24 uur geleverd zien. Als er iets misgaat, moet er meteen een plan B zijn. Dat zijn richtlijnen van TNT World. Er moet op elk moment een back-up beschikbaar zijn van de database; als een server uitvalt, moet de reserveserver onmiddellijk starten. Het dubbele storage system zal in twee verschillende gebouwen staan. We zitten hier op een luchthaven. Stel dat er een vliegtuig crasht op één van de twee gebouwen, dan hebben we nog alle data van de duizenden pakjes op het andere storage system.”

5) Waarom koos TNT voor intrion?
Marc: “Ik ken hen al sinds ik hier 18 jaar geleden aan de slag ging. We hebben altijd een goed contact gehad. We kunnen op het zelfde niveau praten, technicus tot technicus, ingenieur tot ingenieur. Ze begrijpen wat we willen, en we krijgen ook wat we willen. Als er iets fout loopt kunnen we dat altijd openlijk bespreken met hen. Dus werkten we opnieuw samen voor dit project. En ook voor het tweede deel, het LEF-project, is dat het geval.”

6) Wat zijn de plannen voor de toekomst?
Marc: “Op dit moment is de applicatie up en running voor het nieuwe LEF-project. De migratie van de database en software op de nieuwe hardware is volledig klaar voor het oude gebouw (hall 1). In het nieuwe gebouw (hall 2) is intrion nu een nieuwe sorteermachine aan het installeren. Maar ook in hall 1 moet nog heel wat vervangen worden, zonder dat we de installatie stilleggen. Beide gebouwen zullen worden verbonden. De start is voorzien voor begin 2016.”


PIC-IT-2“Het is een plezier om samen te werken met intrion”
“We draaien hier 24 uur per dag, 7 dagen per week, wat typisch is voor de expressector. Dagelijks moeten we tienduizenden pakjes en documenten binnen de 24 uur afleveren. Da’s een groot probleem voor Maintenance, om te herstellen, te rebooten, laat staan het hele systeem te vervangen. Wat we hier met intrion hebben gerealiseerd is uitzonderlijk.”

 


LOGO-TNTOver TNT
TNT is een wereldwijde speler in de markt van express services. Het bedrijf transporteert uw goederen en documenten over de hele wereld, aangepast aan uw noden. De focus ligt hierbij op tijdspecifieke en dagspecifieke ophaling en levering. Op 27 april 1998 opende TNT zijn Europese Express Centrum (EEC) op de luchthaven van Luik. De hub verwerkt alle luchtvrachtzendingen binnen Europa en vormt de verbinding met de rest van de wereld.